«No comprarán entradas para ver a las mujeres»: 50 años después de una rebelión del tenis

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Si el padre de Kristy Pigeon se hubiera salido con la suya, seguro que ella no habría sido tenista. Habría pasado su juventud como animadora con amplias sudaderas de angora y luego en la universidad su prioridad habría sido la búsqueda de su futuro marido, de su futuro sostén económico.

«Esa es sólo otra indicación de cómo los hombres veían a las mujeres hace 50 años», dice Pigeon en una entrevista telefónica. «Se burlaban de mí cuando hacía footing y me entrenaba para el tenis. En el instituto… la gente pensaba que no era muy atractivo para las mujeres querer practicar un deporte».

En su lugar, Pigeon se convirtió en uno de los Original 9 – el grupo de tenistas femeninas que boicoteó y se separó de las estructuras dominantes del tenis internacional el 23 de septiembre de 1970. Esta semana se cumplen 50 años desde que Pigeon – junto con Judy Tegart Dalton, Julie Heldman, Peaches Bartkowicz, Rosie Casals, Kerry Melville, Nancy Richey, Valerie Ziegenfuss y Billie Jean King – puso al tenis femenino en el camino único de convertirse en el mayor deporte del mundo para su sexo.

Durante mucho tiempo la desigualdad había estado soldada a las estructuras del tenis, pero 1968 marcó el comienzo de la era abierta, ya que los profesionales compitieron por primera vez junto con los aficionados en los grandes torneos y los eventos femeninos perdieron rápidamente su valor. «Durante los primeros ocho meses hubo un total de 5.000 dólares en premios para las mujeres», dice Julie Heldman. «No había suficientes torneos para las mujeres y, con los hombres, había un verdadero sexismo institucional: «La gente no compra entradas para ver a las mujeres.»

Mientras el descontento se agitaba, en agosto de 1970 Jack Kramer, ex jugador número uno y promotor del torneo Pacific Southwest, anunció que el ganador de los hombres ganaría 12.500 dólares y el de las mujeres sólo 1.500 dólares. Consternadas, las jugadoras se reunieron en el Abierto de los Estados Unidos y salieron con Gladys Heldman, editora de la revista World Tennis y una de las mujeres más influyentes del tenis, como líder.

Heldman decidió organizar un torneo de invitación a ocho mujeres para que coincidiera con el suroeste del Pacífico, ofreciendo simultáneamente una bolsa de dinero de premio más completa y boicoteando el otro evento. «Cada una de nosotras en Houston estaba comprometida con la rebelión», dice Julie Heldman, la hija de Gladys. «Desde el principio hubo un grupo de mujeres locas, todas buenas jugadoras de tenis, que creían en la defensa de algo.»

Su compromiso fue ciertamente puesto a prueba. Poco antes de que el torneo comenzara, cada una recibió llamadas de Stan Malless, el presidente del comité de sanciones de la Asociación de Tenis sobre Césped de los Estados Unidos (ahora la USTA), amenazando con la suspensión a cualquier jugador que compitiera en el evento no sancionado. Desafiaron esas amenazas y, para sacar a los jugadores de las garras de la USTA, Gladys Heldman les ofreció un contrato de una semana por un dólar para que todos ellos se convirtieran en profesionales contratados durante la semana.