Los equipos de rugby están ahora mirando al abismo

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No hay nada como una pandemia para exponer verdades duras e incómodas. Y, más o menos comediantes, dueños de clubes nocturnos y estudiantes universitarios de primer año, pocos enfrentan un invierno más sombrío que los deportes que viven o mueren por la gente que entra a sus estadios cada fin de semana. La palabra «catástrofe» suele aparecer en el contexto de las meras actividades deportivas, pero cada vez más, en el rugby, no se puede evitar.

Es casi imposible exagerar la profundidad del abismo en el que gran parte del juego -profesional y aficionado- en Gran Bretaña e Irlanda está mirando ahora. En todos los niveles se apoya, en la enfermedad o en la salud, en la cima de la pirámide entregando para el beneficio de todos. Así que cuando la Unión de Fútbol de Rugby, hasta hace poco la unión más rica del mundo, dice que se necesita un rescate del gobierno para apuntalar todo el edificio, un escalofrío debería correr por la columna vertebral de todos los que tienen un corazón de forma ovalada.

Imaginen por un momento que, además de los muchos millones de libras ya perdidos, las Seis Naciones de 2021 tienen que ser jugadas a puerta cerrada o canceladas por completo. En cierto modo, el dolor inmediato que causaría dentro del juego de élite es lo de menos. Bill Sweeney, el director ejecutivo de la RFU, dice que habrá una reducción de ingresos de 138 millones de libras si no se permite a los espectadores volver a Twickenham antes del próximo verano, con el juego de la comunidad inglesa preparado para un éxito de ingresos estimado de 86 millones de libras.

Transferir esos números de una hoja de cálculo y dejarlos caer en la vida real es arriesgarse a un ataque de pánico considerable. Tal vez algunos clubes de la Premiership podrían seguir adelante, cortesía de sus dueños, pero un buen número ya se está tambaleando. El Campeonato, supuestamente la segunda división del fútbol inglés, ya parece condenado, con una financiación que podría reducirse de 640.000 libras por club a 40.000 libras la próxima temporada. Por debajo de ellos, docenas de clubes locales empobrecidos y sin ingresos lucharán por sobrevivir, poniendo en peligro la cadena de suministro a largo plazo desde las bases hasta los equipos nacionales. La incipiente organización profesional femenina, los siete, el rugby representativo de grupos de edad, las academias, los árbitros… cualquier número de personas con talento y entusiasmo han hecho que les quiten la alfombra – o pronto lo harán.

El director ejecutivo de la Unión de Rugby de Irlanda, Philip Browne, ya ha hecho una dura evaluación a una comisión parlamentaria irlandesa, en la que sugiere que la «existencia misma del rugby profesional» en su país se ve amenazada si los aficionados no pueden regresar en número suficiente. Reveló que el superávit de caja de la IRFU, de 28 millones de euros en junio, probablemente se transformará en una deuda de unos 10 millones de euros para el próximo verano y no dudó en utilizar la palabra con «c». «Las pérdidas netas del rugby irlandés en 2020 son catastróficas», dijo. «La infraestructura del rugby construida durante 150 años está amenazada».